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In Groundbreaking Testimony, Migrant Justice Advocates from Across the Americas Highlight Effects of Racism in Migration Before the IACHR

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Mar 07, 2023

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During the Inter-American Commission on Human Rights’ (IACHR) Period of Sessions in Los Angeles today,  the Promise Institute for Human Rights and  the Center for Immigration Law and Policy (CILP) at UCLA Law were joined by more than a dozen partner organizations working across the Americas to present at a thematic hearing on human mobility, structural racism in the region, and the need for an anti-racist approach.

It’s the first time an IACHR hearing focused on the intersection of race and migration. Impacted people from communities throughout the Americas testified directly to the Commission emphasizing the ways in which racism imperils migrants at every stage in their journey.

“This landmark hearing brings needed attention to the human rights violations that Black and Indigenous people face as they migrate through the Americas to the U.S. southern border, and that continue after they enter the U.S. immigration system. It also sheds light on how structural racism and xenophobia pervade the region’s immigration laws and policies and shape their interactions with the authorities” said S. Priya Morley, Racial Justice Policy Counsel and Co-Director of the International Human Rights Clinic at the Promise Institute for Human Rights at UCLA School of Law.

Morley continued, “By adopting laws, policies, and practices that externalize its borders, the United States is preventing people from seeking asylum — in violation of international law — and it is racially marginalized people who are harmed. There is an urgent need to clarify that migration is racial justice issue.”

Advocates and migrants detailed findings, data, and first-hand accounts of the toxic entanglement of race and migration throughout the Americas.

“Who is forced to migrate, and what they experience along their journey is indelibly marked by race for people on the move in the Americas. That has long been true for those coming to the United States, with immigration laws that are rooted in racism disproportionately harming Black, brown, and Indigenous migrants” said Astghik Hairapetian, Legal Fellow at the Center for Immigration Law and Policy (CILP)  at UCLA School of Law.

“The laws criminalizing entry and reentry to the United States, now found at Sections 1325 and 1326 of the U.S. code, are a prime example. Passed during the height of the eugenics movement in the U.S., these laws continue to work as white supremacists intended: More than 90 percent of people charged under them are from Latin American countries. The Inter-American Commission has an important role to play in calling out this discrimination.”

New policies being introduced today — including the Biden administration’s proposed asylum ban for those who transit to seek protection at the U.S.-Mexico border — continue this shameful legacy of disproportionate harm to Black, brown, and Indigenous migrants. A regional approach, informed by international human rights law, is needed to address the structural racism impacting migrants in the Americas.

"My children and I still carry tremendous pain from the years that we were  forcibly separated by the U.S. immigration system," said Dixie Gallardo Aldana, a mother convicted of illegal reentry and separated from her 12-year-old son as a result. "I hope that sharing my experience with the Inter-American Commission will help bring attention to the many parents and others who have suffered because of where we are from. I am stronger than the racist laws used to hurt me and keep me out, but they must still be changed so that others are not targeted or harmed anymore."

UCLA Law’s CILP and Promise Institute for Human Rights spearheaded this hearing in close collaboration with allies from throughout the Americas, including Center for Justice and International Law (CEJIL), RacismoMX, Black Alliance for Just Immigration (BAJI), Espacio Migrante, Haitian Bridge Alliance, Comunidades Indígenas en Liderazgo (CIELO), Asociación Pop No’j, and National Immigration Project of the National Lawyers Guild (NIPLNG).

Advocates and migrants detailed findings, data, and first-hand accounts of the toxic entanglement of race and migration throughout the Americas.

“We join migrants and advocates urging the Inter-American Commission to condemn the inhumane treatment of Black, brown, and Indigenous people seeking safety in the Americas, whose brave testimony we heard today,” said Felipe Navarro Lux, Manager of Regional Initiatives at the Center for Gender & Refugee Studies (CGRS). “Black, brown, and Indigenous people fleeing persecution encounter racist discrimination and violence at every step of their journey. The disparate impact of anti-migrant policies on racially marginalized refugees has been documented extensively. Yet the U.S. government has opted to double down on such policies. In February, the Biden administration announced a new asylum ban that would shut the door on most Black, brown, and Indigenous people seeking refuge at the U.S.-Mexico border. The proposed ban abdicates U.S. protection responsibilities and attempts to outsource them to other countries in the region, countries that are profoundly unsafe for racially marginalized refugees and utterly lacking in capacity to receive them.”

CIELO's Co-founder and Executive Director, Odilia Romero, said that linguistic violence against Indigenous migrant communities affects Indigenous unaccompanied minors and prevents family reunification. "We don't know how many children have been lost or separated from their families after they arrive at shelters and detention centers. The system does not take the language spoken by the children into account, which prevents family reunification. During various stages of legal proceedings, CIELO has assisted interpreters with reunification processes. A total of 3,060 cases were handled nationwide in 2022,” Romero said.

“So little has changed since I arrived in the US and became an interpreter to prevent other Indigenous people from having to go through a traumatic experience like mine. Why do you make us live like this? Why do you make us live in hunger or as criminals? Your policies were made to kill us in different ways. You can’t treat us like this just because we crossed the border. Is inhumane. Is racist”, added Alba Gonzalez, an Indigenous Interpreter with CIELO.

“Black migrants face racist immigration laws and policies globally, and particularly acutely in the Americas. Yet, our experiences have been systematically disregarded and our communities silenced,” said Tsion Gurmu, Legal Director, Black Alliance for Just Immigration (BAJI). “We are witnessing an increasing externalization of borders as the primary means to regulate migration which in turn disproportionately impacts the movement of Black migrants, fuels anti-Black racism and racial profiling, and turns borders into sites of criminalization and dehumanization. We are asking the Inter-American Commission to bring attention to the myriad ways in which Black people are the explicit target of policing, regulation and control, and to denounce the dehumanizing treatment that has become an acceptable norm of migration and border policing regimes.

“The treatment of Haitians in human mobility by the United States and other States in the Americas is an ongoing human rights violation with historical roots,” said Erik Crew, Staff Attorney for the Haitian Bridge Alliance. “Sea interdictions, militarized borders, mass detentions, mass expulsions, and mass deportations of Haitians are ongoing human rights violations animated by anti-Black racism.”

“We are calling for a coordinated, anti-racist approach to redress the harms that Haitians and other Black people experience in migration in the Americas.” said Guerline Jozef, Executive Director of the Haitian Bridge Alliance. “That means structural reforms in inter-American relations and repair for ongoing legacies of colonialism, slavery, and imperialism. That means States’ immediate offering of protections to Black people in human mobility. With the dire conditions people are facing, protection delayed is protection denied.”

“The police use racial profiling to identify black migrants and detain them, take their documents and intimidate them,” said Jessie Valcin of Espacio Migrante. “In January 2020, a Haitian man suffered an asthma attack while having an interaction with the police. Tijuana municipal police In 2021, 13,606 Haitian citizens appeared before the immigration authorities due to the institutional racism faced by black people in Mexico, the lack of immigration documentation, the increase in militarization and police surveillance, and the lack of interpreters and translators in institutions, black people face a systematic denial of their basic rights, such as health, education, housing, as well as abuses and violations of their human rights by authorities such as the police, the INM, the National Guard, and the Army,” Valcin added.

"While Canada struts around the global stage trumpeting itself as a beacon of multiculturalism and acceptance, Black Caribbean farmworkers report living in conditions of 'systematic slavery,' Mexican farm workers talk about being treated 'worse than animals' and migrant and undocumented people from around the world face daily degradation and exploitation. We call on IACHR to condemn systemic racism in Canadian immigration policy in the strongest possible terms and join voices from across the Americas to call for full and permanent immigration status for all migrants in any country so they can access equal rights,” said Syed Hussan, executive director, Migrant Workers Alliance for Change.

Moreover, Gabriela Oviedo Perhavec, the Human Mobility Project Coordinator at the Center for Justice and International Law observed that “in order to have an anti-racist approach, it is necessary for all migrations policies to have an intersectional analysis of existing structural factors and systems of oppression and how they operate as barriers to effective access to multiple human rights. We cannot forget that the experience of mobility in the region is a racialized experience, where States do not have an anti-racist approach to the construction and generation of their policies, which directly impacts the daily experiences of forcibly displaced persons, migrants or refugees.”

This effort could not have been possible without the involvement of additional organizations led by and supporting migrants throughout the Americas: Center for Gender & Refugee Studies (CGRS), Migrant Workers Alliance for Change (MWAC), and Observatorio de Racismo en México y Centroamérica, in collaboration with Asociación Enlaces Nicaragüenses, Espacio Migrante,  Grupo de Monitoreo independiente de El Salvador, Comisión de Acción Social Menonita, Trans Queer Pueblo, El Jardín de las Mariposas, Programa de Asuntos Migratorios de la Universidad Iberoamericana, Una mano amiga en la lucha contra el Sida, A.C., Kanan DDHH, Casa Arcoíris, A.C., Centro de Derechos Humanos Fray Matías de Córdova, A.C.

Links to the petition are available in English here and in Spanish here.


En testimonio sin precedentes, defensores de la justicia para migrantes en las Américas destacan ante la CIDH los efectos del racismo en la migración

Durante el Periodo de Sesiones de la Comisión Interamericana de Derechos Humanos (CIDH) ayer en Los Ángeles, el Instituto Promise de Derechos Humanos (Promise Institute for Human Rights) y el Centro de Derecho de Política de Inmigración (Center for Immigration Law and Policy, o CILP por sus siglas en inglés) de UCLA Law junto a más de una docena de organizaciones aliadas que trabajan en todo el continente americano presentaron testimonio en una audiencia temática sobre movilidad humana, racismo estructural en la región y la necesidad de un enfoque antirracista.

Esta es la primera vez que una audiencia de la CIDH se enfoca en la intersección de la raza y la migración. Personas pertenecientes a comunidades afectadas de todo el continente americano testificaron directamente ante la Comisión enfatizando las diferentes formas en las que el racismo pone en peligro a las personas migrantes en cada etapa de su viaje.

"Esta audiencia histórica brilla una luz necesaria sobre las violaciones de derechos humanos a las que se enfrentan las personas negras e indígenas cuando migran a través de las Américas hasta la frontera sur de Estados Unidos, y que continúan después de entrar en el sistema de inmigración estadounidense. También ilumina el modo en que el racismo estructural y la xenofobia permean las leyes y políticas de inmigración de la región y condicionan sus interacciones con las autoridades", declaró S. Priya Morley, abogada de políticas sobre justicia racial y codirectora de la International Human Rights Clinic del   Promise Institute for Human Rights de UCLA School of Law.

Morley continuó: "Al adoptar leyes, políticas y prácticas que externalizan sus fronteras, Estados Unidos está impidiendo que las personas puedan solicitar asilo – en violación del derecho internacional – y son las personas racialmente marginadas las que resultan afectadas. Es urgente aclarar que la migración es un asunto de justicia racial".

Defensores y migrantes detallaron hallazgos, datos y relatos de primera mano sobre el enredo tóxico entre la raza y la migración a lo largo del continente americano.

“Quienes se ven obligados a migrar, y lo que viven a lo largo de su viaje, está marcado de manera indeleble por la raza para personas en contexto de movilidad humana en las Américas. Esto es cierto desde hace mucho tiempo en el caso de quienes llegan a Estados Unidos, ya que las leyes de inmigración con raíces en el racismo perjudican de forma desproporcionada a los migrantes negros, morenos e indígenas", afirmó Astghik Hairapetian, Becaria Legal del Center for Immigration Law and Policy (CILP) de UCLA School of Law.

"Las leyes que penalizan la entrada y la reentrada a Estados Unidos, que ahora se encuentran en las Secciones 1325 y 1326 del código estadounidense, son un excelente ejemplo. Aprobadas durante la cumbre del movimiento eugenésico en Estados Unidos, estas leyes siguen funcionando como pretendían los supremacistas blancos: Más del 90 por ciento de las personas acusadas proceden de países latinoamericanos. La Comisión Interamericana juega un papel importante para denunciar esta discriminación".

Las nuevas políticas que están surgiendo hoy en día —  incluida la prohibición de asilo propuesta por la administración Biden para quienes transiten por terceros países en antes de llegar a  la frontera de México y EE.UU. para pedir protección — continúan este vergonzoso legado de daños desproporcionados para personas migrantes negras, morenas e indígenas. Se necesita un enfoque regional, basado en el derecho internacional de los derechos humanos, para enfrentar el racismo estructural que afecta a los migrantes en las Américas.

"Mis hijos y yo aún sentimos un enorme dolor por los años que vivimos separados a la fuerza por el sistema de inmigración de Estados Unidos", declaró Dixie Gallardo Aldana, madre condenada por reingreso ilegal y separada de su hijo de 12 años como consecuencia. "Espero que compartir mi experiencia ante la Comisión Interamericana ayude a llamar la atención sobre los muchos padres, madres, y otras personas que han sufrido por ser de donde somos. Yo soy más fuerte que las leyes racistas que se utilizaron para hacerme daño y excluirme, pero aun así deben cambiarse para que otros no sigan sufriendo."

CILP y el Promise Institute for Human Rights, ambos parte de UCLA Law, lideraron esta audiencia en colaboración con organizaciones aliadas de todo el continente americano, incluyendo el Centro por la Justicia y el Derecho Internacional (CEJIL), RacismoMX, Black Alliance for Just Immigration (BAJI), Espacio Migrante, Haitian Bridge Alliance, Comunidades Indígenas en Liderazgo (CIELO), Asociación Pop No’j, y National Immigration Project of the National Lawyers Guild (NIPLNG).

"Nos unimos a los valientes migrantes y defensores que han urgido a la Comisión Interamericana a que condene el trato inhumano hacia personas negras, morenas e indígenas que buscan protección en las Américas”, dijo Felipe Navarro Lux, gerente de Iniciativas Regionales en el Center for Gender & Refugee Studies (CGRS). "Las personas negras, morenas e indígenas que huyen de la persecución se enfrentan a la discriminación racialy a la violencia en cada paso de su viaje. El impacto dispar de las políticas antimigratorias sobre los refugiados racialmente marginados ha sido ampliamente documentado. Sin embargo, el gobierno de Estados Unidos ha optado por redoblar esas políticas. En febrero, el gobierno de Biden anunció una nueva prohibición de asilo que cerraría la puerta a la mayoría de las personas negras, morenas e indígenas que buscan refugio en la frontera entre Estados Unidos y México. La prohibición propuesta abdica las responsabilidades de protección de Estados Unidos e intenta externalizarlas a otros países de la región, países que son profundamente inseguros para los refugiados racialmente marginados y que no tienen capacidad para recibirlos".

Odilia Romero, cofundadora y directora ejecutiva de la organización Comunidades Indígenas en Liderazgo (CIELO) detalló que la violencia lingüística efectuada contra las comunidades indígenas migrantes es una de los principales elementos que impiden la reunificación familiar de los niños perdidos en los centros de detención.

“Aún no se conoce la cifra de los niños separados y perdidos de sus familias en los albergues y centros de detención. Una de las razones que impiden la reunificación es que no se considera la lengua que hablan los niños. En CIELO hemos trabajado en procesos de reunificación familiar a través de la interpretación en varias de las etapas del proceso jurídico. Tan solo en 2022, atendimos 3.060 casos a nivel nacional”, explicó Romero.

“Desde que llegué a Estados Unidos y me convertí en intérprete muy pocas cosas han cambiado. ¿Por qué nos hacen vivir así? ¿Por qué nos hacen pasar hambre y nos tratan como criminales? Sus políticas están dirigidas a matarnos de diversas maneras. No nos pueden hacer eso por cruzar la frontera. Es inhumano. Es racista”, añadió Alba González, intérprete de lenguas indígenas de CIELO.

"Los migrantes negros se enfrentan a leyes y políticas de inmigración racistas en todo el mundo, y de forma especialmente aguda en las Américas. Sin embargo, nuestras experiencias han sido sistemáticamente ignoradas y nuestras comunidades silenciadas", dijo Tsion Gurmu, Directora Legal de Black Alliance for Just Immigration (BAJI). "Estamos siendo testigos de una creciente externalización de las fronteras como principal medio para regular la migración, lo que a su vez afecta de manera desproporcionada al movimiento de los migrantes negros, alimenta el racismo antinegros y el perfilamiento racial, y convierte las fronteras en lugares de criminalización y deshumanización. Pedimos a la Comisión Interamericana que llame la atención sobre las innumerables formas en que las personas negras son el objetivo explícito de vigilancia, regulación y control, y que denuncie el trato inhumano que se ha práctica común de los regímenes migratorios y de control fronteriza."

"El trato alas personashaitianas en contexto de movilidad humana por parte de Estados Unidos y otros estados de las Américas es una violación de derechos humanos con raíces históricas", dijo Erik Crew, abogado de Haitian Bridge Alliance. "Las interdicciones marítimas, las fronteras militarizadas, las detenciones masivas, las expulsiones masivas y las deportaciones masivas de haitianos son violaciones continuas de los derechos humanos motivadas por el racismo antinegro".

"Pedimos un enfoque coordinado y antirracista para reparar los daños que sufren los haitianos y otras personas negras en contexto de movilidad en las Américas", afirmó Guerline Jozef, directora ejecutiva del Haitian Bridge Alliance. "Eso requiere reformas estructurales en las relaciones interamericanas y la reparación de los legados actuales del colonialismo, la esclavitud y el imperialismo. Eso requiere que los estados ofrezcan protección inmediata a las personas negras en movilidad humana. Con las terribles condiciones a las que se enfrentan estas personas, la protección retrasada es protección denegada".

"La policía utiliza el perfilamiento racial para identificar a los migrantes negros y detenerles, quitarles sus documentos e intimidarlos,” dijo Jessie Valcin de Espacio Migrante. “En enero de 2020, un hombre haitiano sufrió un ataque de asma mientras tenía una interacción con la policía municipal de Tijuana. En 2021, 13,606 ciudadanos haitianos se presentaron ante la autoridad migratoria. Debido al racismo institucional que enfrentan las personas negras en México, la falta de documentación migratoria, el aumento a la militarización y vigilancia policial, y la falta de intérpretes y traductores en las instituciones, las personas negras enfrentan una negación sistemática a sus derechos básicos, como la salud, educación, vivienda, así como abusos y violaciones a sus derechos humanos por parte de autoridades como la policía, el INM, Guardia Nacional y Ejército”, ańadió Valcin.

Mientras Canadá se exhibe en la escena mundial autoproclamándose como ejemplo de multiculturalismo y aceptación, los trabajadores campesinos negros del Caribe dicen que viven en condiciones de ‘esclavitud sistemática’, los trabajadores campesinos mexicanos dicen que se les trata ‘peor que a animales’, y las personas migrantes e indocumentadas de todo el mundo se enfrentan diariamente a la degradación y la explotación. Urgimos a la CIDH a condenar el racismo sistémico en la política de inmigración canadiense en los términos más enérgicos posibles y a unirse a las voces de todo el continente americano para pedir un estatus migratorio completo y permanente para todos los migrantes en cualquier país, para que puedan acceder a derechos de manera igualitaria", afirmó Syed Hussan, director ejecutivo de Migrant Workers Alliance for Change.

Este esfuerzo no podría haber sido posible sin la participación de organizaciones adicionales dirigidas y apoyadas por migrantes en todo el continente americano: Center for Gender & Refugee Studies (CGRS), Migrant Workers Alliance for Change (MWAC), y Observatorio de Racismo en México y Centroamérica, en colaboración con el Asociación Enlaces Nicaragüenses, Espacio Migrante,  Grupo de Monitoreo independiente de El Salvador, Comisión de Acción Social Menonita, Trans Queer Pueblo, El Jardín de las Mariposas, Programa de Asuntos Migratorios de la Universidad Iberoamericana, Una mano amiga en la lucha contra el Sida, A.C., Kanan DDHH, Casa Arcoíris, A.C., Centro de Derechos Humanos Fray Matías de Córdova, A.C.

Aquí encontrará el link a la petición.